未来的信息技术将是怎样的?(信息技术的未来)

有一本书70后肯定都读过,叫《小灵通漫游未来》,是叶永烈写的一部科学幻想小说。《小灵通漫游未来》是一本“奇书”,要说科学幻想小说没有什么稀奇的,这本书稀奇之处就在于它写于1961年,而书中说的很多事情50多年后的今天一看,都变成了现实。比如,书中有这么一段关于环幕立体电影的描写:

在大厅里,塑料地板像个巨大的盘子——中间低,四周高。整个大厅空荡荡的,只在四周稀稀落落地有一圈椅子,中间全都空着。

老爷爷把车子开进放映厅,车子掉了一个头,紧挨着另一辆飘行车停了下来。他告诉我:在未来市,看电影时,大家都是坐车来的。所以,电影院里不放椅子, 干脆让观众把飘行车直接开进来,坐在车里看电影。四周那几张椅子,是给电影院里的工作人员,或者给那些散步偶然来看电影的人坐的。

没多久,大厅里满满的都是飘行车,好像一个停车场。电影还没有放映,大厅里亮堂堂的,那天蓝色的半球形天花板,真像外边的天空。然而,却找不到一盏灯,那些灯都藏在塑料板的后面,这样光线更加柔和。

我环顾四周,不知道银幕在什么地方,也不晓得这“环幕立体电影”是怎么放映的。

小虎子接了一下飘行车里的电钮,让车顶升高一些。四周的飘行车也陆续都把车顶升高了。

忽然,铃声响了。我连忙看了一下电视手表,正好是14:00。

顿时,整个大厅暗了下来,接着音乐响了。这时整个墙壁——前后左右,都出现彩色的画面,甚至连那涡形的天花板也变成天蓝色,朵朵白云儿轻盈地飘着,大雁成队从上面飞过。

这电影的立体感真强,银幕上的那些山峰,前后分明。树林看上去也有前有后,大雁完全是悬空在那里飞。

1961年大家恐怕都还在看黑白电影,作者就能想象到环幕立体电影——就是今天的IMAX电影——不得不令人赞叹。

对于内容的投放形式,随着信息科技的高速发展,也是日新月异。最早我们看报纸、听广播了解新闻(我记得当时最喜欢的节目就是《新闻和报纸摘要》),然后我们通过电视,先是录播然后是直播,现在崛起的互联网又成为人们获取新闻最主要的渠道之一。

有两家公司,它们也像叶永烈那样看到了未来,一家就是苹果公司,另一家叫奈飞公司(Netflix)。苹果公司的乔布斯已经是一个传奇式的人物,除了带领苹果公司开发电脑、个人电子音响设备和智能手机外,他还做了一个超前的决定,就是苹果公司产品的所有内容都必须通过iTunes来传递,这就是为什么iPhone、iPad等畅销产品不带外接存储卡的原因。我们现在也许还不能预见,但是我相信作为一个传奇式的人物,乔布斯已经看到了未来,看到了未来的内容销售方式。也许要5年、也许要10年,所有内容的销售都将以按需求(on demand)购买下载的方式在网络上进行,包括音乐、电影和软件。也就是说,等这个时代到来的时候,广大顾客将不用再去商店购买音乐CD、电影DVD或者软件DVD——所有CD和DVD早已被淘汰进了博物馆——只要在家把电脑打开,就可以把所要的内容,无论是歌曲、电影还是软件下载下来。事实上,iTunes已经开始开展这样的业务了,在iTunes上购买音乐,大概1美元一首;也可以买电影,大概10美元一部,甚至可以租,大概3美元一天。

虽然现在这项业务的规模还很小,但假以时日,这将一定是未来人们的生活方式。就好像很多年前,人们用水要去外面的水井打水,而现在自来水已经接到了每家每户,一开水龙头就有水送到家里。为什么要假以时日呢?主要是这种将内容送到家里的业务模式现在还受限于技术的发展,主要是网络的带宽(当然,也有知识产权保护的一些考虑),就好像一个高速公路网正在修建,但是随着私家车的增加,路上车越来越多,造成严重拥堵。等高速公路网的容量大到一定的程度,可以满足所有用户需求的时候,按需求购买下载的时代也就彻底来临了。到那时候,请读者想象一下,谁已经在这个高速公路网上设了收费站两头收费呢?当然是苹果公司了!这就是远见!回忆一下我们前面讲到的双边市场,苹果公司建造的这个以iTunes为基础的高速公路网就是一个双边市场,一边是用户,另一边是内容提供商,苹果公司中间设一卡,两头收费,真是太有商业眼光了。

另一家公司Neflix也是一个传奇,这家公司1997年在加州成立,主要业务是在网上出租电影DVD。由于经营有方,Neflix非常成功,2007年,Neflix就有超过10亿次的租赁业务,2009年,有超过10万部电影可租,截至2011年,已经拥有超过2360万用户。Neflix现在的主营业务是把电影DVD给用户邮寄去,但是它的创办人刚开始创办这家公司的时候就预见到未来一定是按需求购买下载式的内容投递方式,虽然现在技术还不成熟,但是将来一定会是网络直接投递。邮寄DVD的商业模式只是一个过渡过程,早晚要被淘汰,这就是为什么创办人没有给公司起“DVD in Mail”之类的名字,而是一步到位叫Netflix,等到按需求下载的时代到来的时候,公司的名字也不用改,还适用。

关于Netflix这家公司,还有一个很有意思的故事。虽然这家公司的业务是邮寄DVD给有需求的用户,但是它绝对是一家高科技公司,它把数据挖掘用到了极致。Netflix有2360万用户,每天用户都来租DVD、还DVD,积攒了海量的用户数据。在这么多用户中,肯定有部分用户是好用户,给公司贡献了很多利润,也有很多用户是坏用户,公司在他们的身上赚不到钱。读者可以想一下,到底什么样的用户是好用户,什么样的用户是坏用户呢?我们先来看一下它的商业模式:一个用户一个月交20美元可以一次租三盘DVD,看完以后邮寄回来,公司马上把用户想看的下三盘DVD邮寄出来,如此往复。邮费是由公司承担的,对公司来说,这是一个可变成本,是公司所有成本中占很大比例的一项。美国邮寄费用是每封邮件44美分,三盘DVD都是分开邮寄的,所以我们可以计算一下:来三盘去三盘,一来一去就是6封邮件,邮费要2.64美元。如果碰上一个闲得无聊,特别有时间看录像片的人,一晚上就能把三部电影看完,这样来一天、看一天、去一天,也就是每三天循环一次,一个月就能看30部电影,公司就要邮寄60封邮件,也就是需要邮费26.40美元,超过了一个用户一个月要交的20美元,公司在这个用户身上每个月损失6.40美元。

怎么办?Netflix作为一家高科技公司,它很聪明,它用数据挖掘实时监控每一个用户的租赁行为。如果某一个用户看得太快达到了公司设的警戒线,就会被冠以“坏用户”的名称,对于“坏用户”,公司一旦拿到还回来的三盘DVD,就不再马上把下三盘DVD邮寄出去了,而是放下,歇一天,明天再寄。这样就把“坏用户”看电影的周期由3天延长为4天,每个月他们就最多只能看21盘DVD了,那么邮费就减少到18.48美元,公司还有1.52美元的盈利。

我从2003年就把Neflix当做MBA课堂上一个重要的例子讲述,可见我对Neflix是多么喜爱,我对Neflix的商业模式也相当认可,但是,我就是没有想起来要买它的股票。今天再回首,悔之晚矣。

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